Comparativas entre pavimentos de asfalto y pavimentos de concreto

La discusión sobre el tipo de pavimento que es más adecuado para los proyectos de carreteras más importantes. Creemos conveniente ampliar sobre el origen de la diferencia de costos de estos materiales de construcción: concreto asfáltico y concreto de cemento hidráulico, así como destacar algunas ventajas de los pavimentos de concreto que no se mencionan a menudo y que son muy importantes desde el punto de vista energético y de sostenibilidad ambiental.

El cemento asfáltico es el ligante que se usa para fabricar el concreto asfáltico, y el cemento hidráulico es el ligante que se utiliza en el concreto hidráulico. Ambos son una mezcla homogénea de un ligante (asfalto o cemento) con agregados triturados y arena.

El cemento asfáltico es un subproducto de la refinación del petróleo: es el residuo del petróleo refinado después de sacar de él las gasolinas, aceites livianos y pesados y los polímeros para la fabricación de los plásticos y otros. Son muy pocos los países del mundo que tienen petróleo. En el proceso de refinación se utiliza energía para someter al petróleo a temperatura y presión y así poder derivar los subproductos.

El cemento hidráulico es un producto fabricado mediante un proceso industrial a partir de la caliza y la arcilla, de amplia abundancia en prácticamente todos los países. De los 193 países en el mundo, 113 fabrican cemento hidráulico, con sus propias plantas y su propia materia prima.

En los primeros años, la energía utilizada para fabricar cemento era a base de hidrocarburos, como gaseoleo, bunker o diesel. Hoy día ha ido cambiando para ser menos dependiente del petróleo y librarse de la fluctuación de sus precios. Ya en 1995 el uso de hidrocarburos era a penas del 13% y en el 2005 se ha reducido a menos del 5%. También se utilizan carbón natural, coke y gas natural.

Adicionalmente, la industria a nivel mundial, ha incrementado el uso de energía alternativa, esto es, el uso de materiales reciclados como fuente de energía, como papel y cartón, plásticos, aceite quemado, llantas de hule y otros, pasando de un 10% en 1995 al 13% en el 2005.

En un estudio publicado en febrero del 2005 por el “Centre d´information sur le cement et ses applications” de Francia, se comparan los impactos ambientales durante el ciclo de vida (construcción, mantenimiento y reconstrucción) de 1 km. de carretera de cuatro carriles, con pavimento de concreto hidráulico y de concreto asfáltico. De los resultados reportados en el estudio, destacan como los más significativos el consumo de energía primaria, que es de 21. 3 x 1012 julios para el concreto contra 53.6 x 1012 julios del asfáltico, dos veces y media más energía en el asfáltico que en el de concreto.

En el mismo estudio se compara el consumo de materia prima agotable, medida como cantidad de combustibles y materia prima utilizadas en el proyecto dividas entre las reservas mundiales correspondientes, que resultaron ser de 6.95 x 10-9 para el pavimento de concreto contra 48.5 x 10 -9  del pavimento asfáltico, esto es, casi siete veces más consumo de materia prima agotable en el asfáltico que en el de concreto.

Sumado a lo anterior encontramos que el costo del cemento asfáltico está íntimamente relacionado al precio internacional del crudo, lo que lo hace sumamente inestable y variable. Esa variación irregular, muy sensible a los acontecimientos mundiales, como conflictos entre países, huracanes, temperaturas extremas en los subcontinentes norte y sur, etc., y se compara con el precio del cemento hidráulico en el mismo periodo, que es mucho más constante, predecible y razonable.

Conclusión

Los pavimentos de concreto para calles, caminos y carreteras no solo son más económicos hoy por hoy, sino que son mucho más eficientes desde el punto de vista energético y son totalmente sostenibles en el tiempo, pues dependen básicamente de un proceso de fabricación más o menos simple que utiliza materias primas abundantes en la naturaleza, y no de un proceso de extracción de un recurso natural cada vez más escaso.

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